История

До XX века

Этническое происхождение первых носителей этнонима Русь до сих пор дискуссионно. Норманская теория предполагает их скандинавское происхождение, другие учёные считают их славянами, третьи — ираноязычными кочевниками (роксаланами), четвёртые — другими германскими племенами (готами, ругами и т. д.). М. В. Ломоносов развивал теорию об финно-угорском происхождении этнонима, однако современными учёными она, как правило, считается устаревшей.

Около XII века в результате слияния восточнославянских племенных союзов формируется древнерусская народность. Её дальнейшей консолидации помешал феодальный распад Киевской Руси и татаро-монгольское нашествие, а объединение княжеств под властью нескольких государств (Московское великое княжество, Великое княжество Литовское и позже Речь Посполитая) заложило основу для дальнейшего распада её на три современных народа: русских, украинцев и белорусов. Следует отметить, что не все учёные полностью согласны с предложенной схемой (В. В. Седов, Э. М. Загорульский, Б. Н. Флоря), а некоторые не признают существование на каком бы то ни было историческом этапе единой древнерусской народности.

Русский этнос в основном формировался из потомков следующих восточнослаянских племён: ильменские словене, кривичи, вятичи, северяне и радимичи. В меньшей степени на формирование русского народа сказалась позднейшая ассимиляция части финно-угорских племён (меря, мещера, мурома) живших на колонизируемых славянами северо-восточных территориях. Следует отметить, что ассимиляция финно-угорских племён, живших на Русской равнине, практически не повлияла на антропологический тип славянских колонистов. Это может объясняться близостью финно-угорского населения Русской равнины к остальному населению Восточной Европы. Заметный финно-угорский компонент отмечается у северных русских, в частности, у поморов. Кроме того, восточными славянами, в основном вятичами, было ассимилировано предположительно балтоязычное племя голядь.

На основании имевшей место колонизации славянами финно-угорских земель, некоторые польские, а затем и сочувствующие им западные историки XIX века (например, Францишек Духинский и Анри Мартен) вообще отказывали русским (великороссам) в принадлежности к славянам. Данная теория, с самого начала признанная имеющей не научные, а политические основы, до сих пор имеет последователей в националистических кругах восточноевропейских государств.

В XVI веке русские начали заселять степные районы Поволжья и Северного Кавказа, Приуралье, в XVII веке освоили Сибирь и Дальний Восток. В конце XIX — начале XX веков прошла новая волна русской колонизации Сибири и Дальнего Востока, на этот раз преимущественно крестьянской. Основное заселение Сибири шло вдоль Сибирского тракта и Транссибирской магистрали.

В XVII—XIX веках под русскими понималась совокупность трёх этнографических групп: великорусов, малороссов (сюда же включали русинов) и белорусов, то есть всех восточных славян. Она составляла 86 миллионов (1897) или 72,5 % населения Российской империи. Это была господствующая точка зрения, нашедшая отражение в энциклопедических изданиях (см. раздел «Исторические источники»). Однако уже с начала XIX века ряд исследователей считали различия между группами достаточными, чтобы признать их особыми народами. В связи с последующим углублением этих различий и национальным самоопределением украинцев и белорусов, этноним «русские» перестал на них распространяться и сохранился лишь для великорусов, заместив собой прежний этноним. Результаты такой смены понятий не стали видны незамедлительно: после первой советской переписи населения к украинцам было причислено около половины жителей Кубани и большинство жителей Новороссии (включая Донбасс) в связи с заменой понятия «русский малороссийского происхождения», но стихийный протест против украинизации среди кубанских казаков а также реабилитация казачества в 1930-х решительно «вернуло» кубанцам названия русские. В настоящие время говоря о дореволюционной России, под русскими понимают только великороссов — в частности, утверждая, что русские составляли 43 % её населения (порядка 56 млн).

В XX—XXI веках

В XX веке русские пережили один из тяжелейших периодов в своей истории. В результате последовавшей за Первой мировой Гражданской войны 1918—1922 годов, Россия утратила большие территории, её покинуло значительное число представителей аристократии, интеллигенции, казачества, офицерства и других социальных слоёв. Русскими были утеряны значительные пласты национальных обычаев и православной культуры, во время самой войны и последовавшего периода погибло огромное количество населения.

Катастрофический урон русскому этносу был нанесён во время Великой Отечественной войны 1941—1945 годов. Среди 8,66 млн советских солдат, погибших на фронте и умерших в плену, 5,76 млн (66.4 %) составили русские; некоторые регионы с преимущественно русским населением подверглись оккупации. Общие военные и гражданские потери СССР в ВОВ составили около 27 млн погибших, среди которых русские составили большинство. Эти потери повлияли не только на текущее сокращение численности населения, но катастрофически сказались на темпах роста численности за счёт гибели людей и не родившихся от них будущих поколений.

В начале 1990-х годов началось сокращение численности русских: в России в связи с убылью населения, в бывших республиках СССР — также ещё и в связи с эмиграцией русского населения в Россию, а также в страны ЕС, США, Австралию и другие страны. В частности, за 1989—2002 годы численность русских в самой России сократилась с 120 до 116 миллионов человек, на Украине за 1989—2001 годы — с 11,4 до 8,3 млн, в Казахстане за 1989—1999 гг. — с 6,2 млн до 4,5 млн Таким образом, с 1989 по 1999—2004 гг. общая численность русских в бывшем СССР сократилась с 145,2 млн. (50,5 % из 285,7 млн.чел., СССР) до 133,8 млн чел. (46,7 % из 286,3 млн чел.) или на 7,8 %, однако, учитывая некоторую тенденциозность данных переписей в некоторых бывших союзных республиках, численность русских в целом может достигать на территории бывшего Союза ССР более 137 млн чел. (или 47,9 %). В странах Западной Европы, США, Австралии численность русских к началу XXI века, наоборот, возросла за счёт иммиграции из стран бывшего СССР.

Дискриминация русских в XX—XXI веках

В разные годы «Вестник Российской Академии Наук» отмечал почти повсеместное притеснение русских титульными этносами в бывших союзных республиках и в некоторых административных образованиях России, там же указывалось на тяжелое состояние русского этноса.